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Odontólogos ayudan a los pacientes a respirar con mayor facilidad y a dormir mejor

Los odontólogos están desempeñando un papel activo en ayudar a los pacientes a tratar problemas de respiración potencialmente serios que ocurren mientras duermen.

La American Dental Association (ADA, Asociación Dental Estadounidense) define la apnea obstructiva del sueño como un desorden en el que la respiración se detiene por cortos períodos de tiempo durante el sueño. En un artículo de revisión bibliográfica publicado en el número de mayo de 2009 de The Journal of the American Dental Association (Revista de la Asociación Dental Estadounidense), los investigadores dicen que una falta periódica de oxígeno en la sangre puede tener efectos dañinos en todo el cuerpo. El Dr. Glenn Clark, Director del Programa de Dolor Orofacial y Medicina Oral en la Facultad de Odontología de la Universidad del Sur de California y el Dr. Michael Simmons, Profesor Clínico Asociado de USC, son los co-autores de The Potentially Harmful Medical Consequences of Untreated Sleep-Disordered Breathing: The Evidence Supporting Brain Damage (Las consecuencias médicas potencialmente dañinas de la respiración de desórdenes del sueño no tratados: la evidencia que apoya el daño cerebral). "La hipoxia bajos niveles de oxígeno periódica puede traer consigo serias complicaciones cardiovasculares y del sistema nervioso central," dijo el Dr. Clark.

La hipoxia intermitente ha sido vinculada al daño celular en el cerebro - que puede no ser reversible - y a cambios cognitivos en animales de laboratorio y en humanos. El Dr. Clark agregó que los estudios han sugerido también que la respiración relacionada con desórdenes del sueño, como la apnea del sueño, podría tener efectos negativos en las funciones de aprendizaje y memoria.

Lo que es más, las implicaciones cardiovasculares de la apnea del sueño son preocupantes. El Dr. Clark dijo que durante los períodos de hipoxia, la hemoglobina, la molécula que normalmente se une al oxígeno en la sangre, toma, en su lugar, oxígeno de las paredes de la célula junto con el interior de los vasos sanguíneos. Esto cambia las propiedades de los vasos sanguíneos de tal forma que permite que la placa se una con mayor facilidad, lo que podría llevar, potencialmente, a la ateroesclerosis y a otros problemas cardiovasculares serios.

"Un paciente de 40 años de edad con apnea del sueño puede tener arterias como las de una persona de 60 años," dijo el Dr. Clark. La Dra. Reyes Enciso, Profesor Asistente de Odontología Clínica en USC, dijo que el riesgo de apnea del sueño aumenta enormemente según la edad y el índice de masa corporal y es mucho más común en los hombres.

"Tanto como 1 de cada seis personas mayores de 50 años tienen por lo menos apnea del sueño leve," dijo la Dra. Enciso. "Y se estima que casi 75 por ciento de los casos de apnea severa pasan sin ser diagnosticados."

La mayoría de los casos de apnea del sueño involucran la obstrucción de las vías respiratorias, ya sea la lengua o el paladar blando bloquea las vías respiratorias o los músculos circundantes se relajan y permiten que las vías respiratorias colapsen momentáneamente.

Los investigadores de USC motivan a los pacientes a hablar acerca de sus hábitos del sueño con un odontólogo o doctor, incluyendo momentos de somnolencia durante el día y ronquidos. Los ronquidos fuertes con pausas son un indicador de apnea del sueño ya que es una evidencia audible de que la lengua o el paladar blando están obstruyendo las vías respiratorias, dijo la Dra. Enciso.

Los pacientes en riesgo son, con frecuencia, referidos para un polisomnograma, o "estudio del sueño", durante el cual los signos vitales y comportamientos del paciente son monitoreados de cerca mientras duermen. El tratamiento para la apnea del sueño después del diagnóstico puede involucrar el uso de un aparato de presión positiva continua de las vías respiratorias con una máscara que mantiene el flujo de aire en la nariz durante el sueño. El Dr. Clark dijo que los pacientes con casos leves de apnea del sueño pueden encontrar también un alivio efectivo al utilizar un aparato dental que moviliza la mandíbula inferior hacia delante y previene que la lengua bloquee las vías respiratorias.

Los Dres. Clark y Enciso esperan utilizar eventualmente tomografías computarizadas de colimación cónica junto con datos de investigación clínica para poder identificar mejor a los pacientes que pueden estar en riesgo de apnea del sueño en el futuro.

"Las vías respiratorias cambian con la ganancia de peso y la edad," dijo el Dr. Clark, explicando cómo la caída progresiva de tejidos blandos puede bloquear las vías respiratorias y cómo los músculos debilitados y la presencia de depósitos de grasas cercanas pueden causar que las vías respiratorias colapsen con mayor facilidad.

La Dra. Enciso dijo que la meta es ser capaz, eventualmente, de tomar una tomografía computarizada (CT) de un paciente y añadir artificialmente el peso o la edad al escan para ver cómo la anatomía de las vías respiratorias podría cambiar. Dichos datos podrían ayudar a predecir si un paciente puede estar en riesgo de padecer de apnea del sueño en el futuro y los motivaría a empezar con medidas preventivas. "Queremos ser capaces de encontrar a individuos en riesgo de padecer de apnea del sueño tan temprano como sea posible," dijo.

©2010 Asociación Dental Americana. Todos los derechos reservados. La reproducción o la publicación se encuentran terminantemente prohibidas sin el permiso previo por escrito de la Asociación Dental Americana.

03/02/2010

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